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NASA找到“另一个地球”?

NASA找到“另一个地球”?

  我们是否已迈出了以光年计量的漫漫征途上坚实的一步?美国国家航空航天局(NASA)于北京时间24日零时召开媒体电话会议,发布开普勒太空望远镜的最新成果:确认了第一个与地球近似大小、围绕一个类太阳恒星运转、公转轨道位于宜居带内的行星开普勒-452b。NASA官网称该成果为寻找“另一个地球”旅途上的一座里程碑。

  开普勒-452b位于距离地球1400光年的天鹅座,直径比地球大60%,所处位置允许拥有液态水。它的质量和组成尚未确定,但判断它是岩石星球的可能性要高于以往开普勒幸运飞艇发现的其他行星。而它围绕的母恒星与太阳非常类似——温度相近、直径比太阳大10%、亮度高20%、年长15亿岁。开普勒-452b到这颗恒星的距离,也与地球到太阳的距离比较相近。

  NASA科学任务委员会副主管约翰·格伦斯菲尔德表示,这是个令人兴奋的结果,人类距离找到一个“2.0版地球”的目标更为接近。NASA开普勒数据分析主管乔恩·詹金斯则认为,人们可以把开普勒-452b视作一个年长些的、体格更大的地球“表兄”,而这位“表兄”在它自己星系系统的宜居带内待了已经有60亿年,比地球还长,这都是支持生命出现的必要成分和生活条件,“这个星球上存在着生命的大量机会”。

  据NASA稍早时间对外发布的一项声明称:“第一颗围绕着太阳一样的恒星运转的系外行星是1995年被发现的。系外行星,尤其是大小与地球接近的小型系外行星,在21年前还仍然属于科幻小说的范畴。但如今,我们发现了数以千计的系外行星,天文学家们已经很接近人们几千年来的梦想:找到另一个地球。”

  此次开普勒团队对4年任务期间获取的全部数据进行分析,除确认开普勒-452b外,也使太阳系外行星候选者有了全新名录——新增592颗候选行星。截至目前,开普勒望远镜这位名副其实的“类地行星神探”幸运飞艇,已发现了4696个行星候选者,确认了1030颗系外行星。

  人类开始向太阳系外的可居住行星招手致意,就始自开普勒太空望远镜。其于2009年3月发射升空,是世界上第一个专门用于搜寻太阳系外类地行星的航天器。开普勒的技术设备使它对更小、更冷也就是更类似于地球的行星十分灵敏,一直被寄予厚望。在预定的3年半的任务期内,开普勒在天鹅座和天琴座大约10万个恒星系统中,借助凌日现象,持续为人类寻找类地行星和生命存在的痕迹,并在2012年就完成主要科学使命。但它紧接着又开始了为期4年的计划延长期,任务是搜寻太阳系之外围绕遥远恒星运行的系外行星体。

  而开普勒望远镜其实早已身躯“半残”——2013年它曾被宣布“报废”,原因是开普勒4个帮助控制望远镜方向的反应轮,先后有两个出现故障。2014年,开普勒团队用太阳光幸运飞艇子产生的压力作为一个虚拟反应轮,成功重新控制了望远镜并使其“复活”,而其在重获“新生”后再建新功。